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 나파 밸리의 오래된 화석림:  Calistoga의 The Petrified Forest 

 

 

샌프란시스코에서 약 한 시간 북쪽에 위치하고 있는 나파 밸리 (Napa Valley)는 남쪽에 있는 Napa에서 시작하여 Calistoga까지 이르는 약 30마일 길이의 지역을 말하는데 서쪽과 북쪽에는 Mayacamas 산맥이, 그리고 동쪽는 Vaca 산맥이 자리하고 있어서 경관이 아름다운 곳입니다. 미국은 물론이고 세계적으로 유명한 와인 생산지역인데 이 곳에 자리한 약 400개 정도의 와이너리들이 일년에 500만명의 방문객들을 불러 모읍니다. 그렇기에 얼핏 생각하면 와인을 마시지 않는 사람들은 별 할일이 없을 것 같은 곳이지만 나파 밸리는 와인뿐아니라 특이한 자연적 명소들 또한 여럿 있습니다. 그 중 한 곳이 나파 밸리 북쪽에 있는 Calistoga 마을의 340만년된 화석림인 Petrified Forest입니다.

 

나파 밸리의 Petrified Forest는 340만년전에 7마일 북동쪽에 있는 St. Helena 화산이 폭팔했을 때 나무들이 용암과 재로 덮혔었다가 1857년에 처음 발견되었습니다. 그후 고고학자들에 의해 발굴된 이 화석림은 캘리포니아 해변과 시에라-네바다 산맥에 분포되어있는 삼나무 (Redwoods)들로 이루어진 것 입니다. 이 나무들은 용암과 재로 인한 규화작용 때문에 전체가 돌로 변해버렸는데 나무속을 보면 실리카 성분에 의해 자라난 수정 결정체들이 반짝거립니다. 이 화석림은 1978년도에 캘리포니아 역사지형물 915호로 선정되었고 해마다 많은 방문객들이 나파 밸리 여행 코스의 일부분으로 이 곳을 다녀갑니다.

 

숲은 Manzanita와 Madrone 나무들이 많았는데 특이하게도 스페인 이끼 (Spanish Moss)로 대부분 덮혀있었습니다. 길게 자라서 긴 머리칼처럼 바람에 나부끼는 이 이끼는 조금은 으시시한 분위기를 연출했지만 잿빛 날씨와 아주 잘 어울렸습니다. 나무 줄기가 레드 와인 색깔같은 Manzanita들은 화사하게 꽃 피우기 시작했더군요.

 

화석목들은 잘 표시되어 있었고 사람들의 손길을 피하기 위해 철조망으로 보호되어 있었습니다. 통째로 보전되어있는 화석목들도 있었고 여러 동강이를 맞추어서 놓아진 것들도 있었습니다. 길이가 65피트나 되는 화석목들은 화산 폭팔로 쓰러지기 전에 이미 2000년 된 나무들이었다고 합니다. 지름이 6피트가 넘는 화석목들은 나무껍질까지 보전되어 있었습니다. 동강이 난 화석목 사이에도 뿌리를 내린 풀들과 나무들이 있는 것을 보고 질긴 생명의 힘에 대해 다시 한번 감탄했었답니다.

 

입장료는 $10인데 어찌보면 조금 비싸다고 할 수 있지만 340만년된 화석목들이 누워있는 숲을 맘껏 거닐 수 있다는 것을 고려하면 생각하기 나름입니다. 저는 한 시간동안 천천히 산책하며 푸르른 숲의 공기를 실컷 마시고 제가 가늠하기 힘든 선사시대의 한 순간을 눈으로 볼 수 있었다는 것이 참 좋았습니다. 최초의 화석인류였던 오스트랄로피테쿠스 (Australopithecus)가 이 땅을 걷던 선사시대에 존재했었던 나무들이 이제는 반짝이는 수정을 품은채 우리 곁에 있다는 것이 매우 경이스러웠습니다.

 

The Petrified Forest의 공식 웹사이트로 가시면 상세한 정보와 입장료 10% 할인 쿠폰이 있습니다:  

http://www.petrifiedforest.org/admission.html



 

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